Review Article: Go Set A Watchman: A Shoddy First Draft or a Literary Masterpiece

Nandini Kalita

Ambedkar University, Delhi

Volume 8, Number 1, 2016 I Full Text PDF

One  of  the  most  awaited  books  of  our  times,  Harper  Lee’s  Go  Set  a  Watchman(a title derived from Isaiah 21:6);  managed  to  stir  up  many  debates  around  its  genesis  when  it  was  published  last  year  after  five  and  a  half  decades  since  the  author’s  magnum  opus  To  Kill  A  Mocking Bird  appeared.  Apparently,  Go  Set  A  Watchman  was  written  before  the  book  that  made  Harper  Lee  one  of  the  most  important  figures  of  modern  American  Literature.  In  fact,  her  iconic  novel  was  born  when  her  editor  T.  Hohoff  after  reading  the  manuscript  of  Watchman  suggested  her  to  rewrite  her  work  focusing  more  on  the  childhood  of  the  central  protagonist.

Though  both  the  works  are  set  in  the  fictional  Maycomb  County,  have  Jean  Louise  Finch  at  the  heart  of  its  narrative  and  grapple  with  the  issue  of  racial  segregation; they  stand  independent  of  each  other. Mockingbird  is  narrated  in  the  first-person  by  young  and  feisty  Jean  Louise( called  Scout  by  everyone)  trying  to  make  sense  of  the  world  around  her  in  which  racism  has  dug  its  feet  really  deep ,  whereas  Watchman  is  a  third-person  narrative, in  which  the  little  girl  of  Mockingbird  have  grown  into  a  twenty  six  year  old  woman  briefly  back  in  the  same  partisan  world  that  she  left  behind  to  live  in  the  “big  city”[i], New York.  Young  Scout’s  vision  of  the  racist  society  of  Maycomb  County   in  the  first  published  novel  is  critical  but still  rendered  with  sympathy.[ii] But  her  picture  of   the  same  world  at  twenty  six  is  of  a  hateful,  divisive  society  that  will  go  to  any  length  to  safeguard  the  existing  social  layout  that  privileges  the  white.  This  shift  in  the  central  protagonist’s  perspective  which  radically  alters  the  contours  of  the  narrative  in  Watchman ;  has  earned  the  book  severe  criticism  from  some  quarters  who  saw  the  shift  as  a  radical  departure  from  the  original  narrative. 

But  it  is  not  the  depiction  of  Maycomb  County  but  that  of  Atticus  Finch  that  has  attracted  the  most  bitter  complaints.  The  very  fact  that  the  book  that  the  whole  world  today  knows  as  How  To  Kill  a  Mocking  bird  was  entitled  as  Atticus  Finch  initially; underlines  the  importance  of  his  character  to  the  plot. Atticus,  seen  as  a  person  whose  views  on  race  were  way  ahead  of  his  time  in  Mocking bird;  is  portrayed  as  a  southern  racist  in  the  recently  published  novel  causing    disillusionment  among  several  readers  especially  among   those  who  grew  up  admiring  him  as  a  champion  of  racial  equality.   The  disillusionment  of  the  reader  is  also  shared  by  his  only  daughter  Jean  Louise  Finch  who  notes  with  utter  disgust  that  the  anti-racist  lawyer  now  participates  in  public  meetings  to  fight  the  supreme  court’s  attempts  to  enforce  integrated  education and  equal  voting  rights  in  the  south. Incensed by this  betrayal  like  the  readers  she  cries  out:

Don’t you give me any more double-talk!  You  are  a  nice,  sweet,  old  gentleman,  and  I’ll  never  believe  a  word  you  say  to  me  again.  I despise you and everything you stand for.[iii]

The  disillusionment  of  Jean  Louise  as  well  as  the  readers  is  understandable  but  to  look  at  the  novel  as  a  dramatic  reversal  of  what  it  stood  for  and  to  label  the  characterisation   of  Atticus  Finch  as  inconsistent  like  many  reviews  of  the  novel  do;  is  rather  erroneous.  Mendenhall  points  out  that  the  optimistic  and  hagiographic  conception  of  Atticus  in  the  first  published  novel,   supported   by  the  unforgettable,  impressive  images  of  a  big,  benevolent,  bespectacled  Gregory  Peck  in  the  movie  based  on  the  novel;  has  always  been  belied  by  subtleties  of  the  text.[iv] Atticus’s  treatment  of  their  coloured  domestic  help  Calpurnia  can  be  seen  as  condescending  at  times.  Also  he  did  not  voluntarily  decide  to  defend  Tom  Robinson,  the  black  boy  who  was  accused  of  raping  a  white  girl;  in  the  court.  The case was assigned to him.

The  knowledge  that  Atticus  too  is  a  flawed  man  which  is  mildly  hinted  at  in  Mockingbird; comes  to  the  surface  more  clearly  in  the  other  novel.  This  can  be  partly  attributed  to  the  fact  that  Mockingbird  was  narrated  from  the point  of  view  of  a  little  girl, too  young  to  be  critical  of  her  father  who  she  adored .  As  her  uncle  points  out  in  the  final  pages  of  Watchman  –

As  you  grew  up,  when  you  were  grown,  totally  unknown  to  yourself,  you  confused  your  father  with  God.  You  never  saw  him  as  a  man  with  a  man’s  heart,  and  a  man’s  failings-  I’ll  grant  you  it  may  have  been  hard  to  see,  he  makes  so  few  mistakes,  but  he  makes  them  like  all  of  us.[v]

When  some  readers  encounter  an  Atticus  who  is  different  from  the  person  they  knew  through  the  narrative  of  young  Scout  in  Mockingbird  they  react  with  shock  just  as  they  would  have  upon  eventually  finding  out  something  shocking  about  someone  they   knew  So  what  looks  like  “abrupt  redefinition  of  a  famed  fictional  character”[vi] to  some  in  Watchman  is  rather  the  result  of  the  author  probing  deeper  into  the  character  of  Atticus  and  delineating  the  contradictions  and  complexities  within  him.  Just dismissing him as a racist is not enough.  One  has  to  attempt  to  understand  these  contradictions  and  complexities  as  they  are  the  products  of  the  time  and  society  in  which  he  lived.  In  any  case,  history  is  witness  to  the  fact  that  Atticus  Finch  is  not  the  only  one  who  embodies contradictions.  Abraham  Lincoln,  the  Great  Emancipator  of  the  black  people  is  known  to  have  expressed  his  belief  on  the  superiority  of  the  white  race  at  several  occasions.  He  even  went  to  the  extent  of  disapproving  of  interracial  relationship.[vii] Gandhi  before  he  became  a  champion  of  the  cause  of  the  untouchables;  firmly  believed  in  the  legitimacy  of  the  caste  system. [viii]

 So  do  we  need  to  condone  Atticus’s  racism  as  it  is  a  reflection  of  the  times  he  lived  in?  Certainly not. Undoubtedly we need to be critical of his attitude.  But  Atticus  should  be  treated  as  a  man  and  “not  as  an  improbable  demigod  of  our  eager  imagination.”[ix] We  cannot  possibly  appreciate  Lee’s  artistic  genius  in  acquainting  the  readers  with  the  dark  side  of  a  much  loved  character  unless  we  give  up  our  uncritical  glorification  of  him.

But  despite  of  its  greatness  Watchman  could  not  have  achieved  the  popularity  that  Mockingbird  did,  had  it  been  the  one  published  in  the  year  1960.  Not  because  it  is  any  inferior  but  simply  because  this  complex  book  could  not  have  caught  the  mood  of  the  Civil  Rights  Movement  in  a  manner  in  which  Mockingbird  did.  Mockingbird  appeared  in  the  middle  of  the  movement  and  almost  instantly  came  to  be  seen  as  a  part  of  the  consolidated  struggle  against  racism.  The  recently  published  book  despite  of  having  racism  as  its  central  theme  may  not  have  had  the  similar  impact  for  its  subtleties  are  too  fine,  complexities  too  intense  to  be  the  mouthpiece  of  any  movement.

It  will  not  be  an  exaggeration  to  claim  that  appearance  of  Watchman  has  forced  us  to  radically  reconceptualise  our  existing  notion  of  an  author  and  her  work.  But  the  process  of  reconceptualisation  has  not  been  same  for  all.  For  some  it  was  like  a  journey  from  Songs  of  Innocence  to  Songs  of  Experience.[x]  While for some others it involved shock and disillusionment. These varied reactions do not imply that the merit of the work is questionable  instead  they  show  us  the  extent  to  which  Lee’s  work  hold  sway  over  the  imagination  of  the  reader.

Some  weeks  before  Watchman  was  released  a  gunmen  killed  nine  African  American  men  in  the  historic  Charleston  churchRacially  inspired  crime  against  blacks  remain  rampant  in  the  United  States  of  America  even  after  its  first  African  American  President,  Barack  Obama  has  completely  seven  years  in  office. The  blacks  still  find  themselves  discriminated  against  in  various  walks  of  life.  Clearly,  lessons  on  racial  equality  that  Mockingbird  contained  were  not  learnt  well  and  we  needed  a  book  like  Watchman  to  shake  us  out  of  our  complacence  and  make  us  reflect  once  again  upon  our  social  system  that  is  still  premised  upon  marginalisation  of  many.  Books  alone  maynot  be  able  to  change  the  world  but  they  can  surely  guide  the  direction  of  change.



[i] Lee, H. (2015). Go  Set  A  Watchman.  London : William  Heinamann.

[ii]McCrum, R .   (2015,  July 19 ).  Go  Set  A  Watchman  by  Harper  Lee  review –  A  Literary  Curiosity  [ Review  of  the  book  Go  Set  A  Watchman ].  The  Guardian.  Retrieved  from  http://

[iii] Lee, H. (2015). Go  Set  A  Watchman.  London : William  Heinamann.

[iv] Mendenhall, A. (2015). Children Once, Not Forever: Harper Lee’s Go Set a Watchman and Growing Up. Ind. LJ Supp.91, 6.

[v] Lee, H. (2015). Go  Set  A  Watchman.  London : William  Heinamann.

[vi] Sacks, S.  (2015, July 10).  In Harper Lee’s ‘Go Set a Watchman’ Atticus Finch Defends Jim Crow [  Review  of  the  book  Go  Set  A  Watchman.  Retrieved  from dark-days-in-maycombto-killa-mockingbird-1436564966

[vii] Lincoln, A. (1989). ABRAHAM LINCOLN: SPEECHES AND WRITINGS 1859-1865. New York : Library  of  America.

[viii] Dutt, S. (2006). India  In  A  Globalized  World. New  York :  Manchester  University  Press.

[ix] Mendenhall, A. (2015). Children Once, Not Forever: Harper Lee’s Go Set a Watchman and Growing Up. Ind. LJ Supp.91, 6.

[x] Mendenhall, A. (2015). Children Once, Not Forever: Harper Lee’s Go Set a Watchman and Growing Up. Ind. LJ Supp.91, 6.


Nandini Kalita is a Research Scholar, Ambedkar University, Delhi.


Related Contents

The Postcolonial Gothic: Munnu, Graphic Narrative and the Terrors of the Nation
views 1746
Pramod K. Nayar The University of Hyderabad, India Volume 8, Number 1, 2016 I Full Text PDF The traditional European Gothic, dating back to ...
‘It should have been Mau Mau Sex Sex…’: Exploitation, the British Empire in Danger, and the Scam Ame...
views 1321
Richard A. Voeltz Cameron University in Lawton, Oklahoma, United States Volume 8, Number 1, 2016 I Full Text PDF When imperial cinema retur...
Deconstructing and Reconstructing Stereotypes in American and Palestinian Fiction
views 1112
Saddik Gohar United Arab Emirates University, UAE Volume 8, Number 1, 2016 I Full Text PDF   Abstract For decades, the drastic r...
Madness as Psychosocial Function in the Ancient Myth of Heracles
views 1258
Teresa Encarnación Villalba Babiloni Universidad Nacional a Distancia (UNED), College of Valencia (Spain) Volume 8, Number 1, 2016 I Full Text PDF ...
Visit Us On FacebookVisit Us On TwitterVisit Us On Google Plus